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Opinión 16 01 2021

Los precios de las materias primas están aumentando


Autor: Redacción The Economist









¿Está comenzando un nuevo superciclo?


La historia de productos básicos MÁS GRANDE de 2020 fue una de declive. Cuando la pandemia de coronavirus detuvo los viajes, los precios del petróleo cayeron por un precipicio y luego se volvieron brevemente subterráneos: en abril, un contrato de futuros para West Texas Intermediate valía menos que nada. El petróleo comenzó a trepar por encima de los 45 dólares el barril en noviembre, apoyado por el optimismo sobre las vacunas. Sin embargo, para otros productos básicos, 2020 no fue del todo malo. De hecho, el año puede haber marcado el inicio de un ascenso extraordinario.

En agosto, el oro superó los 2.000 dólares la onza por primera vez, ya que las bajas tasas de interés hicieron del metal precioso un refugio más atractivo que los bonos del Tesoro. El valor de otros productos básicos también aumentó, no solo desde las profundidades de los bloqueos inducidos por el virus en abril, sino desde principios de 2020, antes de que comenzara la pandemia. Los activos de materias primas bajo administración alcanzaron un récord de 640 mil millones en diciembre, estima Citigroup, lo que representa una ganancia anual de casi una cuarta parte. Para el 11 de enero de este año, incluso el índice de materias primas S&P GSCI, de alto contenido de petróleo, había alcanzado el nivel de hace un año. El debate ahora es qué tan rápido se recuperarán los precios del petróleo y qué tan alto pueden dispararse otras materias primas.

Eso, a su vez, depende de si las fuerzas que impulsaron ciertos productos básicos en 2020 continuarán en 2021 o, de hecho, serán suplantadas por motores de crecimiento aún más poderosos. El año pasado, China demostró ser un importador voraz, ya que aumentó la inversión y se proveyó de reservas estratégicas. Los beneficiarios incluyeron el mineral de hierro y el cobre, utilizados en proyectos de acero y electricidad, así como productos básicos como el trigo, la soja y la carne de cerdo. Esto coincidió con una oferta restringida. Los brotes de covid-19 provocaron el cierre de algunas minas de mineral de hierro en Brasil. Las escasas lluvias en América del Sur, debido a la Niña, elevaron el precio del grano.

Este año ya ha presentado signos de oferta limitada. El 11 de enero, Argentina levantó la prohibición a las exportaciones de maíz, pero impuso un límite. Rusia planea gravar las exportaciones de trigo a partir de mediados de febrero. Las grandes minas aún enfrentan riesgos de restricciones. Las protestas en la mina de cobre Las Bambas en Perú, por ejemplo, han avivado los temores de interrupciones en el suministro.

Mientras tanto, el petróleo ha continuado su recuperación tentativa, inflado alternativamente por las esperanzas de vacunas y deprimido por las noticias de nuevos cierres. Para impulsar los precios, Arabia Saudita este mes limitaría la producción en 1 millón de barriles diarios adicionales en febrero y marzo.

Dos desarrollos importantes pueden brindar más apoyo. El despliegue de vacunas en las economías más grandes del mundo eventualmente inspirará mayores niveles de viajes y comercio. Y un gran proyecto de ley de gastos de un gobierno estadounidense demócrata estimularía la actividad económica y, por lo tanto, el consumo de materias primas. Eso también podría debilitar al dólar, lo que haría que el petróleo y otras materias primas denominadas en dólares fueran más baratos para los compradores en los mercados emergentes, elevando la demanda y haciendo subir los precios de las materias primas a su vez.

Los alcistas de los productos básicos, liderados por Jeff Currie de Goldman Sachs, argumentan que las tendencias a largo plazo respaldarán los precios durante la próxima década. “La pandemia en sí misma es un catalizador estructural para un superciclo de materias primas”, sostiene Currie. Además de un dólar más débil y el consiguiente impulso de las materias primas, la pandemia puede tener el efecto de sincronizar la actividad en algunas de las economías más grandes del mundo.

Los gobiernos de Estados Unidos, Europa y China profesan apoyar la inversión verde y los esfuerzos para reducir las brechas en los ingresos. La asistencia a los hogares pobres tiene un efecto enorme en el consumo, señala Currie, que a su vez respalda los precios de las materias primas. Y la inversión ecológica, en estaciones de carga eléctrica, por ejemplo, y parques eólicos, es intensiva en productos básicos. Los primeros años de gasto verde pueden incluso apoyar la demanda de petróleo, a través de un aumento del empleo y la actividad económica. Goldman estima que un estímulo de 2 billones de dólares durante los próximos dos años aumentaría la demanda de petróleo estadounidense en unos 200.000 barriles por día, o un 1%.

Los escépticos esperan un crecimiento más silencioso. En el corto plazo, señala Ed Morse de Citigroup, las apuestas de los inversores por el cobre no están respaldadas por las tendencias en la oferta y el consumo. La escasa mayoría de los demócratas en el Senado difícilmente garantiza que se apruebe el plan climático del presidente electo Joe Biden. “No hay nada en el lado de la demanda que sea tan intensivo en materias primas como la primera década del siglo XXI”, dice Morse.

Ese superciclo anterior fue impulsado por la urbanización, la inversión y una clase media ascendente en los mercados emergentes, y en China, en particular. Los gobiernos de Berlín a Beijing ahora declaran que tienen la intención de traer un nuevo tipo de transformación. El precio de las materias primas en la próxima década depende, en gran parte, de si hacen lo que dicen.

Publicado en The Economist el 12 de enero de 2020.