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Opinión 03 05 2021

El resurgimiento del resto


Autor: Ruchir Sharma









¿Pueden los mercados emergentes encontrar nuevos caminos hacia el crecimiento?

(Traducción Alejandro Garvie)

Después del cambio de milenio se convirtió en un lugar común escuchar a los expertos decir que el futuro pertenecía al mundo en desarrollo que estaba disfrutando de una racha de crecimiento espectacular. Entre 2000 y principios de la década de 2010, su participación en el PIB mundial se duplicó, del 17 al 35 por ciento. Sus ingresos medios estaban alcanzando rápidamente los de las naciones desarrolladas. La proporción de la población mundial que vive con menos de 2 dólares al día se redujo casi a la mitad, del 28 al 16 por ciento. Suponiendo que el auge podría durar indefinidamente, los especialistas comenzaron a hablar del próximo "siglo de los mercados emergentes", pero la frase que mejor capturó el Zeitgeist fue "el surgimiento del resto". Esta visión de un planeta nivelado, con países pobres creciendo más rápido que los ricos y poniéndose al día en términos de ingresos promedio, atrajo a cualquiera que apoyara a los desvalidos.  

En Wall Street, los analistas comercializaron Brasil, Rusia, India y China como los "BRIC", lo que sugiere perspectivas de crecimiento sólidas. Los imitadores seguían con siglas como “MINT” (México, Indonesia, Nigeria y Turquía) o apodos como “los cachorros de tigre” del sudeste asiático. Cada etiqueta capturó grupos de mercados emergentes cada vez más pequeños, todos supuestamente destinados a la prosperidad. Algunos advirtieron que no tenía sentido agrupar países al azar de esta manera. Brasil, por ejemplo, es un importante exportador de mineral de hierro y otros productos básicos, mientras que la India es un importante importador de productos básicos; se están desarrollando por caminos completamente diferentes, y las condiciones económicas que favorecen a uno pueden socavar al otro. Pero era una época de optimismo vertiginoso y las preguntas estaban pasadas de moda.

Luego vino la crisis financiera mundial, que expuso el auge del mundo en desarrollo como un evento extraño impulsado por una tormenta perfecta de fuerzas, incluido el aumento de los flujos comerciales y de capital y el aumento de los precios de las materias primas. En los años siguientes, muchas naciones se volvieron hacia adentro, curando sus propias heridas y levantando barreras al dinero extranjero y las importaciones. Los flujos comerciales y de capital se ralentizaron. Los precios de las materias primas se desplomaron. Al mismo tiempo, el final del baby boom de posguerra estaba comenzando a reducir la fuerza laboral en cada vez más países.

En lugar de volver a experimentar un auge en la década de 2010, la mitad de todas las economías emergentes crecieron más lentamente que Estados Unidos y se retrasaron en el ingreso promedio. Su participación en el PIB mundial se estancó en alrededor del 35 por ciento. Las mayores economías emergentes, tan recientemente promocionadas como futuras estrellas, comenzaron a desvanecerse. Los escépticos se burlaron de los BRIC como un "concepto de inversión ridículo y sangriento". Cuando llegó la pandemia de COVID-19, muchos países en desarrollo estaban casi en quiebra. En 2020, más de 80 de ellos se vieron obligados a buscar ayuda financiera del Fondo Monetario Internacional (FMI).

En su mayor parte, las economías emergentes habían desaparecido del radar de la gente, consideradas causas perdidas por los medios de comunicación e inversores globales. Pero los pronosticadores que asumieron erróneamente hace una década que todo el mundo en desarrollo podría permanecer caliente indefinidamente fueron igualmente desoídos al asumir que permanecería frío para siempre. Es probable que “el resto” nunca se levante como una manada, o se estanque como una manada.

Ahora parece probable que la década de 2020 se desarrolle como una típica década de posguerra, con algunas economías emergentes cayendo, otras subiendo y algunas destacándose como auténticas estrellas. Unos pocos continuarán alcanzando la prosperidad a través del método probado y verdadero de fabricación de exportación. Pero es probable que más personas se sientan estimuladas por las fuerzas desatadas durante o aceleradas por la pandemia: el aumento de los precios de las materias primas, nuevas reformas económicas y, lo más inesperado, la revolución digital.

La mayoría de las economías emergentes dependen de las exportaciones de productos básicos para crecer, y los precios mundiales de esas exportaciones ya han comenzado a recuperarse después de haber disminuido a lo largo de la década de 2010. Las dificultades financieras causadas por la pandemia están generando una ola de reformas que se pasa por alto y que podría impulsar el crecimiento en algunos países en desarrollo. Por último, las empresas de Internet creadas con tecnología digital se están extendiendo más rápidamente en las naciones en desarrollo que en las desarrolladas, lo que también podría impulsar a las naciones en desarrollo a crecer más rápidamente en el futuro. Ninguna de estas fuerzas puede impulsar el crecimiento de forma indefinida o en todos los países en desarrollo. Pero en varias combinaciones, es probable que pongan al menos a algunas de estas economías olvidadas en un nuevo camino milagroso. 

EL FIN DE UNA ERA

Siempre hubo motivos para creer que la racha tremendamente exitosa de las economías emergentes después de 2000 llegaría a su fin. En la mayoría de las décadas posteriores a la Segunda Guerra Mundial, las tasas de crecimiento económico fueron similares en los países desarrollados y en desarrollo. Y dado que la población estaba creciendo más rápidamente en el mundo en desarrollo, el ingreso per cápita de la mayoría de los países en desarrollo se estaba quedando atrás del de los Estados Unidos, la mayor parte del tiempo. Los países individuales pueden dar un salto hacia adelante durante una década o dos, subiendo una clase de ingresos, pero la mayoría de las veces, se enfrentan a una crisis que los devuelve al punto de partida. Muchos países en desarrollo han seguido este patrón desde que se inició el mantenimiento de registros. Las historias de éxito a largo plazo se celebran como "milagros" porque son raras.

Solo un puñado de países se ha opuesto a estas tendencias dominantes. El FMI rastrea 195 economías, pero cuenta solo 39 como avanzadas. La mayoría de ellos son países occidentales que ya se consideraban avanzados al final de la Segunda Guerra Mundial. Pero algunas grandes economías lograron mantener un fuerte crecimiento durante décadas, saliendo de la pobreza y llegando a la clase adinerada, incluidos Japón, Singapur, Corea del Sur y Taiwán.

Todos estos milagros asiáticos utilizaron la misma estrategia para ponerse al día con Occidente: se convirtieron en potencias de industrias de exportación. Al generar ingresos de todo el mundo, las exportaciones impulsaron el crecimiento a tasas que hubieran sido imposibles de sostener solo con un mercado interno. El problema actual es que a los países en desarrollo les resulta cada vez más difícil elevarse como lo hicieron los milagros asiáticos.

El papel de la industria manufacturera en la economía mundial se está reduciendo. A medida que los robots reemplazan a los humanos en la fábrica, menos líneas de montaje pueden producir la misma cantidad de productos. Al mismo tiempo, los consumidores satisfechos con artículos para el hogar están cambiando a gastar en más servicios. Las exportaciones también han comenzado a desempeñar un papel menor en la economía global, a medida que los impulsos del libre mercado de la globalización dan paso a los instintos proteccionistas de la desglobalización. Ésta es la raíz del pesimismo que envuelve al mundo en desarrollo. ¿De dónde vendrá el crecimiento?

Esas dudas son, como la exageración que las precedió, exageradas. El hecho de que el más exitoso de los viejos modelos de crecimiento, la manufactura de exportación, se esté desvaneciendo no significa que los países en desarrollo no encontrarán formas de levantarse de las cenizas de la pandemia mundial.

MARAVILLAS DE LA FABRICACIÓN

Aunque la fabricación ha sido históricamente el camino más seguro hacia la prosperidad, es cada vez más estrecho. En estos días, solo unos pocos países se benefician, ya que los productores, que buscan salarios más bajos y líneas de suministro más cortas, trasladan sus fábricas fuera de China. Por ahora, el puñado de ganadores se concentra en Europa del Este y el Sudeste de Asia.

El FMI tiene una definición compleja y en parte subjetiva de "economías avanzadas", pero una cosa que esas economías tienen en común hoy en día es un ingreso anual promedio de al menos 17.000 dólares. Las últimas grandes economías que rompieron esa barrera fueron los gigantes manufactureros Corea del Sur y Taiwán, a fines de la década de 1990. Y es probable que el próximo gran país en dar ese salto sea otro fabricante de exportaciones: Polonia.

En los últimos años, Polonia ha recibido mucha atención por la deriva populista de derecha de su cultura política, pero poca por su éxito económico extraordinariamente constante. Después de completar su transición del comunismo a la democracia en 1991, Polonia se embarcó en más de un cuarto de siglo de rápido crecimiento, con un promedio de más del cuatro por ciento anual, sin interrupciones ni siquiera por un solo año de crecimiento negativo. En vísperas de la pandemia, ese plazo inusualmente largo había multiplicado por diez el ingreso promedio de Polonia, a casi 16.000 dólares, cerca del umbral de la clase avanzada.

El secreto del éxito de Polonia ha sido la fabricación. Han surgido nuevos productores de exportación a lo largo de su frontera occidental, incluso en Gdansk y Cracovia, que son menos pobladas que Varsovia pero están bien posicionadas geográficamente para servir a los mercados europeos más ricos. Muchos de esos productores comenzaron como startups lanzadas por empresarios polacos que admiraban abiertamente el capitalismo estadounidense y estaban animados por el desdén por su pasado comunista soviético. Otras son plantas de fabricación establecidas por multinacionales extranjeras, que producen de todo, desde lámparas de luz hasta piezas de automóviles.

Las economías emergentes habían desaparecido del radar de la gente, consideradas causas perdidas por los medios de comunicación y los inversores mundiales.

Polonia es el actor más importante en la creciente zona caliente de fabricación de Europa del Este, pero no el único. En la actualidad, Hungría y Rumanía también se encuentran a una distancia sorprendente del nivel de ingresos avanzado. Los candidatos también están aumentando en el sudeste asiático, incluidos Indonesia, Tailandia y Vietnam. Los contendientes asiáticos tienden a estar un poco por detrás de los países de Europa del Este, con ingresos promedio por debajo de los 10.000 dólares, pero también tienden a crecer más rápido.

El caso más impresionante es el de Vietnam. Los analistas empezaron a hablar de Vietnam como "la próxima China" durante el auge que comenzó alrededor del 2000, y el país ahora se está movilizando para un crecimiento impulsado por la manufactura como quizás sólo puede hacerlo un estado autoritario de un solo partido. Con el gobierno instando a la población de 96 millones a seguir los protocolos COVID-19 a través de altavoces y mensajes de texto masivos, Vietnam ha logrado una de las tasas de mortalidad más bajas del mundo. Después de cierres breves y leves, fue la economía de más rápido crecimiento de 2020.

La ruptura de Vietnam lleva mucho tiempo en gestación. Durante sus años de auge, los milagros asiáticos originales produjeron un crecimiento anual de las exportaciones cercano al 20 por ciento, casi el doble del promedio de otras economías emergentes. Vietnam ha mantenido un ritmo similar durante tres décadas. Incluso cuando el comercio mundial se desplomó en la década de 2010, las exportaciones de Vietnam crecieron un 16 por ciento al año, con mucho la tasa más rápida del mundo y tres veces más rápido que el promedio de las economías emergentes. Durante los últimos cinco años, ningún país ha aumentado su participación en las exportaciones mundiales más que Vietnam. Como hicieron todos los milagros asiáticos en sus primeros años, Vietnam invierte fuertemente en nuevas carreteras, puertos y ferrocarriles; ahora obtiene calificaciones más altas del Banco Mundial por la calidad de su infraestructura que cualquier otra nación en desarrollo en una etapa similar de desarrollo.

Quizás el mayor logro de los milagros asiáticos originales fue que hicieron hacer crecer el pastel mientras lo compartían de manera más amplia, reduciendo la desigualdad. Vietnam empieza a llamar la atención por la misma razón. El ingreso promedio en Vietnam es casi 30 veces mayor que en 1990 y ha aumentado a casi 3.000 dólares por persona. La fuerza laboral de Vietnam es inusualmente saludable, bien educada y bien alimentada para un país de bajos ingresos. Un estudio del FMI de 2020 elogió a Vietnam por invertir fuertemente en la economía mientras reduce la pobreza y "no deja a nadie atrás".

PRODUCTOS CALIENTES

Desafortunadamente, la mayoría de las economías emergentes no dependen en gran medida de la exportación de productos manufacturados, sino de la exportación de petróleo, soja, metales y otras materias primas. Y así, sus fortunas se ven azotadas por el alza y la caída de los precios mundiales de estos productos básicos. Históricamente, los precios de las materias primas han seguido un ciclo predecible de auges prolongados y caídas prolongadas, que han dejado los precios esencialmente planos en términos ajustados a la inflación desde que comenzaron los registros en 1850.

No es de extrañar que tantas economías emergentes se atasquen en la etapa de desarrollo. "El ascenso del resto" fue una traducción escrita de "convergencia masiva", jerga para el período en el que prácticamente todas las economías emergentes estaban creciendo lo suficientemente rápido como para ver que sus ingresos promedio alcanzaron o convergieron con los de la principal nación desarrollada: los Estados Unidos. Los ingresos promedio de las naciones convergentes han rastreado los precios de las materias primas durante décadas, aumentando rápidamente juntos en la década de 1970, cayendo juntos en las décadas de 1980 y 1990, aumentando juntos nuevamente después de 2000 y luego retrocediendo en la década de 2010.

Por lo tanto, al igual que los precios de las materias primas, la suerte de los principales exportadores de materias primas tiende a no ir a ninguna parte a largo plazo. El ingreso promedio de Brasil, un exportador diverso de petróleo, soja y otros productos básicos, no es más alto en la actualidad en relación con el ingreso promedio de los Estados Unidos que en 1850. Sudáfrica, otro exportador diverso, se ha quedado atrás en términos relativos en el mismo período. De los 18 países exportadores de petróleo más importantes de los que se dispone de datos, 17 no son hoy más ricos en términos relativos de lo que eran en el año en que descubrieron el petróleo. (Solo Omán ha logrado escapar).

¿Por qué las materias primas son un camino de crecimiento menos confiable que la manufactura? Los ingresos por exportación son menos estables. Excavar cosas del suelo requiere menos innovación que fabricar bienes y, por lo tanto, genera poca o ninguna ganancia en productividad, que es la clave real para un aumento duradero de la prosperidad. Y la llamada maldición de las materias primas es real: los auges de precios de las materias primas a menudo generan corrupción, ya que los funcionarios compiten por una parte de las ganancias inesperadas en lugar de centrarse en el presupuesto a largo plazo y la disciplina de inversión. Por lo tanto, las economías impulsadas por las materias primas tienden no solo a crecer de manera errática, sino que también sufren altos niveles de corrupción y su acompañante igualmente destructivo, altos niveles de desigualdad de riqueza.

No obstante, después de caer en la década de 2010, los precios mundiales de las materias primas comenzaron a subir a fines del año pasado, y hay muchas razones para creer que esta reactivación puede perdurar. Una es que el dólar que se debilita. Los precios de materias primas como el petróleo y el acero están denominados en dólares, por lo que un dólar debilitado conduce, casi por definición, a un aumento de los precios de las materias primas. Y la impresión masiva de dólares de la Reserva Federal de Estados Unidos, destinada a aliviar el dolor económico de la pandemia, ya está debilitando al dólar. Más del 20 por ciento de los dólares estadounidenses en circulación se imprimieron en 2020.

Los vientos políticos también favorecen a los exportadores de materias primas. Dado que China se ha comprometido recientemente con emisiones netas cero para 2060 y es probable que los Estados Unidos bajo la administración de Biden sigan su ejemplo, los países que representan más de la mitad del PIB mundial habrán hecho este compromiso. Esta campaña impulsará las economías que exportan los metales necesarios para los programas de electrificación verde. Entre los principales beneficiarios estarán los exportadores de platino, como Sudáfrica y Rusia, y los productores de cobre, como Chile y Perú. Un clima soleado e inusualmente ventoso también convierte a Chile en un proveedor potencialmente importante de energía renovable y de combustible de hidrógeno verde, del tipo que se produce con energía renovable. 

Con más infusiones de estímulo ya en trámite en todas partes, desde China hasta Estados Unidos, el gasto público seguirá alimentando la demanda, incluida la demanda de productos básicos. Gran parte del gasto de estímulo inducido por COVID-19 en China se destina a nuevos proyectos de infraestructura, lo que impulsa la demanda de materiales de construcción. Las tasas hipotecarias récord están impulsando el auge de la vivienda desde Alemania a los Estados Unidos, con un efecto similar en la demanda de materiales de construcción. Muchos países también están aumentando drásticamente los beneficios sociales, que se destinan a las familias de menores ingresos, las que tienen más probabilidades de gastar los ingresos adicionales, elevando aún más la demanda de los consumidores y los precios de las materias primas.

Al mismo tiempo, la debilidad de los precios durante la última década redujo en gran medida las nuevas inversiones, lo que provocó una escasez de suministros de materias primas. Ya sea que la recuperación pospandémica dure o no, el aumento de la demanda chocará con la baja oferta para hacer subir los precios, y no solo para los productos básicos ecológicos. El petróleo podría obtener un impulso similar, luego de un período en el que los precios bajos obligaron a cerrar muchos campos petroleros.

Para ser claros, el aumento de los precios no será suficiente para generar un crecimiento rápido y sostenido para todos los exportadores de productos básicos. Muchos se verán reprimidos por líderes incompetentes o corruptos, burocracias infladas u otros factores. Aun así, algunos disfrutarán de una buena racha. Es probable que un exportador diversificado como Brasil se beneficie del aumento general de los precios. Y su crecimiento podría durar al menos tanto como lo haga la reactivación de los precios de las materias primas.

REFORMAS RADICALES

A medida que Estados Unidos y otros países desarrollados gastan masivamente en estímulos para aliviar el dolor de negocios en quiebra y pedidos de socorro a los hogares, están ignorando o explicando las posibles consecuencias de sus gastos. El aumento de los déficits y la deuda reducirá la productividad y, por lo tanto, el crecimiento económico. Pero los países en desarrollo se están moviendo en la dirección opuesta: no pueden o no quieren pedir prestado y gastar, están fomentando dolorosas reformas que impulsan la productividad, lo que estimulará el crecimiento.

Este es un patrón familiar. Muchos países en desarrollo impulsan reformas económicas solo cuando se ven obligados a hacerlo en una crisis. Luego, desperdician las ganancias durante el boom subsiguiente y vuelven a caer en problemas financieros. Cuanto mayor sea la crisis, mayor será el incentivo para reformar. Un lado positivo de COVID-19, entonces, es que representa el mayor incentivo para reformar en décadas.

China es un caso clásico. En 2008 y 2009, Beijing gastó tanto que su programa de estímulo masivo fue elogiado por supuestamente salvar al mundo. Pero el crecimiento de China se desaceleró en los años siguientes, lastrado por la deuda. Esta vez, frente a la pandemia de COVID-19 y una economía lenta, China ha gastado menos, particularmente en relación con Estados Unidos, al igual que muchos otros de su clase. En promedio, las grandes economías emergentes están gastando el nueve por ciento del PIB, aproximadamente una cuarta parte de la mediana de los países desarrollados, en estímulos para combatir la pandemia.

En cambio, están presionando por reformas. Se ha prestado mucha atención al nuevo enfoque de Beijing en la autosuficiencia y sus esfuerzos por construir su propia cadena de suministro de tecnología, invulnerable a las sanciones estadounidenses. Sin embargo, el verano pasado, el liderazgo chino también anunció planes para fortalecer los derechos de propiedad, facilitar el libre flujo de capital y mano de obra, permitir ajustes de precios flexibles y fomentar la competencia de manera que las empresas productivas prosperen y las improductivas fracasen.

La reforma también está a la vista en la India. Cuando el primer ministro Narendra Modi llegó al poder, en 2014, fue promocionado como un reformador radical, pero en su mayor parte, solo ha retocado los bordes. Últimamente, sin embargo, el gobierno de Modi ha comenzado a tomar medidas decisivas para abordar el retraso del crecimiento económico, incluida la reducción de los impuestos corporativos. Después de la pandemia del año pasado, tomó medidas controvertidas para abrir los mercados laboral y agrícola, y ahora está luchando en la Corte Suprema para ver esos cambios. 

Es difícil saber qué tipos de reformas tendrán el mayor impacto económico, o algún impacto en absoluto. Pero cualquiera que haya viajado a ciertos países en desarrollo ha visto cómo incluso un solo líder con mentalidad reformista y ambición puede impulsar la confianza del consumidor, y han pasado años desde que los planes de reforma parecían tan ambiciosos. Piense en Indonesia. En los últimos años, el país agilizó el papeleo para la contratación de trabajadores extranjeros y estableció una ventanilla única que procesa nuevas licencias comerciales en tres horas. En 2020, superó todo eso cuando su parlamento, a pesar de las protestas de los sindicatos, aprobó un proyecto de ley para impulsar la inversión y crear empleos a través de una reducción radical de la burocracia, las leyes laborales y los impuestos corporativos.

Es sorprendente ver que otros estados reacios al cambio se aferran a reformas que eran controvertidas antes de la pandemia y que lo son aún más ahora. Brasil, por ejemplo, está avanzando con una reforma de su sistema de pensiones extremadamente caro. Su objetivo es reducir el gasto en más de 140.000 millones de dólares en diez años, en parte elevando la edad de jubilación tanto para hombres como para mujeres. Y en Arabia Saudita, tradicionalmente insular, el gobierno está otorgando nuevos derechos a los extranjeros, incluido el derecho a poseer el 100 por ciento de las empresas que cotizan en bolsa en una variedad de sectores, incluida la salud y la educación, y el derecho a obtener (por una tarifa considerable) permanente permisos de residencia, que incluyen la autoridad legal para comprar una propiedad.

A pesar de todo el enfoque reciente en las elecciones estadounidenses, la política es más importante en las economías emergentes, donde las instituciones relativamente débiles significan que un solo líder puede tener un impacto mucho mayor en las políticas y el crecimiento. Las reformas que están emprendiendo China, India, Indonesia, Brasil y Arabia Saudita representan intentos de solidificar las finanzas nacionales y abrir la economía a las fuerzas del mercado. Hasta ahora, todas estas campañas están siendo impulsadas por líderes en ejercicio. Lo que suceda a continuación depende de cuánto dure la pandemia y de cuántos gobiernos derroque.


Después de las crisis financieras que afectaron a los mercados emergentes a fines de la década de 1990, nuevos líderes subieron al poder con un fuerte mandato popular de cambio. En Brasil, Rusia, Corea del Sur y Turquía, esos líderes, al menos inicialmente, demostraron ser reformadores: redujeron la deuda y el déficit, dieron la bienvenida a los inversores extranjeros y ayudaron a preparar el escenario para el auge del mundo en desarrollo. El presidente de Corea del Sur, Kim Dae-jung, quien sirvió de 1998 a 2003, implementó las reformas de mayor alcance, que es una de las razones por las que Corea del Sur ha seguido avanzando de manera más constante que los otros miembros de este grupo y la mayoría de las otras economías emergentes. Si la pandemia lleva al poder a una nueva generación de reformadores, algunos con un impacto transformador, esta no sería la primera vez.

LA REVOLUCIÓN DIGITAL

Hasta ahora, solo las manufacturas de exportación han demostrado la capacidad de mantener tasas de crecimiento económico de casi dos dígitos, al menos en unos pocos países de élite. Pero la revolución digital, al ampliar rápidamente el alcance de las compras en línea, la banca, el entretenimiento y los nuevos servicios comerciales a mercados previamente desatendidos, ofrece la promesa de un nuevo milagro de desarrollo. No es probable que genere un crecimiento tan rápido como podría hacerlo la fabricación, porque en la mayoría de los países, los servicios digitales están aumentando como industrias locales, sin un impulso adicional de las exportaciones. Pero puede transformar de forma simultánea y sostenible las economías nacionales en todo el mundo en desarrollo, no solo en un puñado de países. 

Los servicios digitales pueden crecer de manera explosiva en el campo nuevo que es el mundo en desarrollo. Muchos consumidores tienen poco acceso o apego a un viejo mundo de telefonía fija de tiendas físicas, bancos y teatros, por lo que adoptan rápidamente los últimos servicios digitales. En China, el caso prototípico, la nueva economía digital ya está creciendo lo suficientemente rápido como para compensar el declive de las envejecidas industrias del cinturón de óxido.

De hecho, el espectacular surgimiento de un universo paralelo de Internet, dominado no por los gigantes de las redes sociales y las búsquedas de EE. UU., sino por rivales chinos como Alibaba y Tencent, es quizás la razón principal por la que China sigue creciendo más rápido que y en camino de alcanzar a los Estados Unidos. China ya es un líder, si no el líder, en tecnologías digitales desde la robótica hasta la inteligencia artificial.

Los imitadores de empresas de Internet estadounidenses y chinas ya están proporcionando servicios de búsqueda, compras y otros, y están ganando impulso en todas partes, desde Asia hasta América del Sur y África. Atendiendo a los gustos e idiomas locales, estos gigantes regionales de Internet están ampliando rápidamente el acceso de los consumidores a las finanzas, las compras, los viajes y otros servicios, al tiempo que aumentan considerablemente la productividad.

Según el Banco Mundial, el costo promedio de iniciar una empresa no ha cambiado desde 2003 en las economías desarrolladas, mientras que en las economías en desarrollo ha caído de un 50 por ciento más que el ingreso anual promedio a un 60 por ciento menos. Gran parte de esta mejora se debe al hecho de que los empresarios de los países en desarrollo ahora pueden iniciar un negocio, desde obtener un préstamo hasta recibir pagos de los clientes, en el teléfono inteligente cada vez más ubicuo.

Sorprendentemente, la revolución digital está tan avanzada en los países en desarrollo como en los desarrollados, o incluso más, y se está extendiendo más rápidamente. Aunque ningún gran país en desarrollo se encuentra entre los 30 países más ricos del mundo en términos de ingreso per cápita, 15 se encuentran entre los 30 primeros en términos de participación de la producción económica que proviene de los ingresos digitales (que incluyen los ingresos del comercio electrónico, los medios electrónicos, y servicios electrónicos de todo tipo). China, Indonesia, Colombia, Chile e India están cerca de la cima. Estas economías ya están más digitalizadas que la mayoría de sus rivales desarrollados.

Y en todos ellos, los ingresos digitales están creciendo mucho más rápido que la economía en general: en Colombia, Indonesia y Turquía, más de siete puntos porcentuales más rápido que el PIB. En el sudeste asiático, la tecnología digital está superando tanto los pronósticos como las exageraciones. Desde 2016, Google se ha asociado con el fondo soberano de Singapur para informar sobre la economía digital en el sudeste asiático. El primer informe esperaba que los ingresos digitales se cuadruplicaran, a 200 mil millones de dólares, para 2025, pero el último ha aumentado el pronóstico para 2025 a 300 mil millones.

Ninguna economía desarrollada está obteniendo un impulso tan grande de las industrias digitales. Los camareros robóticos, los servicios de entrega con drones y el efectivo digital ya son mucho más comunes en China que en los Estados Unidos. Una versión local de Amazon se está convirtiendo rápidamente en la plataforma de comercio electrónico dominante en Polonia. Google está construyendo los modelos más nuevos de su teléfono inteligente Pixel en Vietnam, donde el comercio electrónico está creciendo a una tasa anual del 40 por ciento. Lagos y Nairobi están creciendo rápidamente como las capitales de tecnología financiera de África, y algunos de sus principales empresarios apuntan explícitamente a elevar el “PIB digital” de la región ampliando el acceso a la financiación de Internet.

UN NUEVO MILAGRO

No es probable que regrese la celebración y la exageración que hace apenas una década en torno a los mercados emergentes candentes. La disminución de la población, el aumento de la deuda y la disminución de los flujos comerciales y de capital están desacelerando el crecimiento en todas las economías, desarrolladas y en desarrollo. Todavía en 2010, las economías emergentes más calientes seguían creciendo a una tasa cercana al diez por ciento anual, un ritmo que será casi imposible de mantener en un mundo agobiado por la despoblación, la deuda y la desglobalización. Pero las economías emergentes tampoco necesitarán crecer tan rápido para alcanzar a Occidente, cuyas economías también se están desacelerando. Incluso un crecimiento del cinco por ciento podría generar nuevos milagros cuando la tasa de crecimiento promedio en los países desarrollados haya caído al dos por ciento o menos.

La idea de la convergencia masiva capturó tantas imaginaciones porque trazó un nuevo arco para la humanidad, con menos economías fallidas, menos pobreza y sufrimiento, y más oportunidades de inversión en las economías emergentes. Desde los socialistas de Berkeley hasta los capitalistas de Wall Street, todos podían comprar esta visión del futuro. 

En cambio, el aumento de la economía estadounidense en la década de 2010, liderado por un pequeño grupo de firmas tecnológicas gigantes, dejó un mundo más desequilibrado y posiblemente más injusto que nunca. Hoy en día, Estados Unidos representa aproximadamente una cuarta parte del PIB mundial y, después de absorber la mayor parte de los dólares de inversión durante los últimos diez años, también representa el 57 por ciento del valor de los mercados bursátiles mundiales. Los principales mercados emergentes representan más de un tercio del PIB mundial, pero solo casi el 14 por ciento del valor de los mercados bursátiles mundiales.

Pero el dinero tiende a seguir el crecimiento económico, y las brechas tan extremas entre la producción económica y las ganancias financieras tienden a reequilibrarse con el tiempo. De hecho, desde finales de 2020, los inversores de todo el mundo han regresado a los mercados emergentes, lo que es otra razón para creer que la próxima década podría ser buena para algunos de estos países. Y si esas inversiones ayudan a impulsar la tasa de crecimiento promedio de las economías emergentes incluso en un punto porcentual durante la próxima década, eso elevaría a 200 millones de personas más, que ahora sobreviven con menos de 2 dólares al día, por encima de la línea de pobreza. Es posible que la década de 2020 no ofrezca un nuevo arco para la humanidad, pero seguirá siendo una buena década para los desamparados.

Publicado en Foreign Affairs el 20 de abril de 2021.

https://www.foreignaffairs.com/articles/world/2021-04-20/resurgence-rest