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Opinión 13 10 2021

El problema de la escasez de la economía mundial


Autor: Redacción The Economist









La escasez ha reemplazado a los excedentes como el mayor impedimento para el crecimiento global.

(Traducción Alejandro Garvie).

Durante la década posterior a la crisis financiera, el problema de la economía mundial fue la falta de gasto. Los hogares preocupados pagaron sus deudas, los gobiernos impusieron la austeridad y las empresas cautelosas retuvieron la inversión, especialmente en capacidad física, mientras contrataban a un grupo aparentemente infinito de trabajadores. Ahora el gasto ha vuelto con estruendo, ya que los gobiernos han estimulado la economía y los consumidores están ávidos. El aumento de la demanda es tan poderoso que la oferta está luchando por mantenerse al día. Los camioneros están recibiendo bonificaciones, una armada de portacontenedores está anclada frente a California esperando que los puertos se despejen y los precios de la energía están subiendo vertiginosamente. A medida que el aumento de la inflación asusta a los inversores, los excesos de la década de 2010 han dado paso a una economía de escasez.

La causa inmediata es covid-19. Unos 10,4 billones de dólares de estímulo global han desatado un repunte furioso pero desigual en el que los consumidores están gastando más en bienes de lo normal, estirando las cadenas de suministro globales que han estado hambrientas de inversión. La demanda de productos electrónicos se ha disparado durante la pandemia, pero la escasez de microchips ha afectado a la producción industrial en algunas economías exportadoras, como Taiwán. La propagación de la variante Delta ha cerrado fábricas de ropa en partes de Asia. En el mundo rico, la migración ha disminuido, el estímulo ha llenado las cuentas bancarias y no hay suficientes trabajadores que quieran cambiar de trabajos desfavorecidos como vender sándwiches en las ciudades a trabajos en demanda como el almacenamiento. Desde Brooklyn hasta Brisbane, los empleadores están en una loca lucha por conseguir más manos.

Sin embargo, la economía de la escasez también es producto de dos fuerzas más profundas. Primero, la descarbonización. El cambio del carbón a la energía renovable ha dejado a Europa, y especialmente a Gran Bretaña, vulnerable a un pánico en el suministro de gas natural que en un momento de esta semana había hecho subir los precios al contado en más del 60%. El aumento del precio del carbono en el esquema de comercio de emisiones de la Unión Europea ha dificultado el cambio a otras formas sucias de energía. Franjas de China se han enfrentado a cortes de energía debido a que algunas de sus provincias luchan por cumplir estrictos objetivos ambientales. Los altos precios de los componentes tecnológicos y de envío ahora están provocando un mayor gasto de capital para expandir la capacidad. Pero cuando el mundo está tratando de deshacerse de las formas sucias de energía, el incentivo para realizar inversiones duraderas en la industria de los combustibles fósiles es débil.

La segunda fuerza es el proteccionismo. La política comercial ya no se redacta pensando en la eficiencia económica, sino en la búsqueda de una serie de objetivos, desde imponer normas laborales y medioambientales en el extranjero hasta castigar a los oponentes geopolíticos.

Esta semana, la administración de Joe Biden confirmó que mantendría los aranceles de Donald Trump sobre China, que promedian el 19%, prometiendo solo que las empresas podrían solicitar exenciones (buena suerte luchando contra la burocracia federal). En todo el mundo, el nacionalismo económico está contribuyendo a la escasez de la economía. La falta de conductores de camiones en Gran Bretaña se ha visto agravada por el Brexit. India tiene una escasez de carbón en parte debido a un intento equivocado de reducir las importaciones de combustible. Después de años de tensiones comerciales, el flujo de inversión transfronteriza de las empresas se ha reducido en más de la mitad en relación con el pib mundial desde 2015.

Todo esto puede parecer inquietantemente una reminiscencia de la década de 1970 , cuando muchos lugares enfrentaban colas en los surtidores de gasolina, subidas de precios de dos dígitos y un crecimiento lento. Pero la comparación te lleva solo hasta cierto punto. Hace medio siglo, los políticos se equivocaron mucho en la política económica, luchando contra la inflación con medidas inútiles como el control de precios y la campaña de Gerald Ford "azuzar la inflación ahora", que instaba a la gente a cultivar sus propios vegetales. Hoy la Reserva Federal está debatiendo cómo pronosticar la inflación, pero hay consenso en que los bancos centrales tienen el poder y el deber de controlarla.

Por ahora, la inflación fuera de control parece poco probable. Los precios de la energía deberían bajar después del invierno. En el próximo año, la difusión de vacunas y nuevos tratamientos para el covid-19 deberían reducir las interrupciones. Los consumidores pueden gastar más en servicios. El estímulo fiscal se reducirá en 2022: Biden está luchando para que el Congreso apruebe sus enormes proyectos de ley de gastos y Gran Bretaña tiene los planes de ara aumentar los impuestos. El riesgo de un colapso de la vivienda en China significa que la demanda incluso podría caer, restaurando las lentas condiciones de la década de 2010. Y un impulso a la inversión en algunas industrias eventualmente se traducirá en más capacidad y productividad.

Pero no se equivoquen, las fuerzas más profundas detrás de la economía de escasez no desaparecerán y los políticos podrían terminar fácilmente con políticas peligrosamente equivocadas. Algún día, tecnologías como el hidrógeno deberían ayudar a que la energía verde sea más confiable. Pero eso no cubrirá la escasez en este momento. A medida que aumenten los costos del combustible y la electricidad, podría producirse una reacción violenta. Si los gobiernos no se aseguran de que existan alternativas ecológicas adecuadas a los combustibles fósiles, es posible que tengan que hacer frente a la escasez relajando los objetivos de emisiones y volviendo a dar bandazos a fuentes de energía más sucias. Por lo tanto, los gobiernos tendrán que planificar cuidadosamente para hacer frente a los mayores costos de energía y el crecimiento más lento que resultará de la eliminación de emisiones. Pretender que la descarbonización resultará en un auge económico milagroso seguramente conducirá a la decepción.

La economía de escasez también podría reforzar el atractivo del proteccionismo y la intervención estatal. Muchos votantes culpan al gobierno de los estantes vacíos y las crisis energéticas. Los políticos pueden escapar de la responsabilidad criticando a los extranjeros volubles y las frágiles cadenas de suministro, y hablando de la falsa promesa de impulsar la autosuficiencia. Gran Bretaña ya ha rescatado una planta de fertilizantes para mantener el suministro de dióxido de carbono, un insumo para la industria alimentaria. El gobierno está tratando de afirmar que la escasez de mano de obra es buena, porque aumentará los salarios y la productividad en toda la economía. En realidad, la colocación de barreras a la migración y al comercio provocará, en promedio, la caída de ambos.

Las lecciones equivocadas en el momento equivocado

Las interrupciones a menudo llevan a la gente a cuestionar las ortodoxias económicas. El trauma de la década de 1970 llevó a un rechazo bienvenido al gran gobierno y al crudo keynesianismo. El riesgo ahora es que las tensiones en la economía conduzcan al repudio de la descarbonización y la globalización, con devastadoras consecuencias a largo plazo. Esa es la verdadera amenaza que plantea la escasez de la economía.

Publicado en The Economist el 10 de octubre de 2021.