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Opinión 20 09 2020

El dominio estadounidense del petróleo y el gas no acobardará a China


Autor: Redacción The Economist









Ser importador de combustibles fósiles y exportador de tecnología renovable no es tan malo

(Traducción Alejandro Garvie)

“Los Estados Unidos de Norteamérica son ahora la superpotencia energética número uno en todo el mundo”, dijo el presidente Donald Trump a los petroleros en Midland, Texas este verano, desde un escenario decorado con relucientes barriles negros. El gran volumen de hidrocarburos que tales petroleros estadounidenses han liberado de la lutita debajo de Midland y la geología que antes no se conocía en otros lugares, da sustancia a su jactancia. Durante la última década, la producción de petróleo de Estados Unidos se ha más que duplicado y su producción de gas aumentó en más del 50 por ciento por lo que los Estados Unidos son ahora el principal productor mundial de ambos combustibles.

Si hubieran escuchado a Trump decir que “nunca más volveremos a depender de proveedores extranjeros hostiles”, los presidentes de Franklin Roosevelt podrían haber asentido con envidiosa aprobación. Después de la segunda guerra mundial, la capacidad incomparable de Estados Unidos para consumir petróleo superó su capacidad incomparable para producirlo. Asegurar suministros de otros lugares se convirtió en una prioridad absoluta. La crisis del petróleo de la década de 1970 tuvo un efecto profundo tanto en la economía como en la geopolítica, impulsando gran parte de la participación posterior de Estados Unidos en el Medio Oriente. El aumento de la oferta interna en la década de 2010 impulsó la economía y abrió nuevas oportunidades geopolíticas. Estados Unidos puede aplicar sanciones a petro estados como Irán, Venezuela y Rusia con relativa impunidad.

Pero lo que podría significar ser una superpotencia energética está cambiando gracias a tres cambios globales vinculados. Primero, los temores sobre la escasez de combustibles fósiles han dado paso al reconocimiento de su abundancia. No solo por lo que se ha logrado en Estados Unidos, la industria energética ahora sabe que será la falta de demanda, no la falta de oferta, lo que hará que la producción de petróleo, carbón y, más tarde gas, disminuya. En su último "World Energy Outlook", publicado el 14 de septiembre, BP, una compañía petrolera que recientemente ha dicho que planea volverse neutral en carbono, argumenta que la demanda de petróleo ya puede haber alcanzado su punto máximo y podría entrar en una fuerte caída.

Esto se debe al segundo cambio: un reconocimiento de la mayoría de los países de que, por el bien del clima, la dependencia de los combustibles fósiles debe terminar. Y eso conduce al tercer turno: la electrificación. Los combustibles fósiles proporcionan calor que se utiliza principalmente para mover cosas, ya sean vehículos o generadores eléctricos. Los paneles solares y las turbinas eólicas proporcionan energía eléctrica directamente. Maximizar sus beneficios, libres de emisiones, significa que los procesos y dispositivos que ahora dependen de la combustión deben utilizar en el futuro corrientes y baterías. El análisis de BP sostiene que en un mundo que apuesta por la descarbonización, la proporción de energía utilizada en forma de electricidad aumentaría de aproximadamente una quinta parte en 2018 a poco más de la mitad en 2050.

La caída de la demanda de combustibles fósiles inclinará el equilibrio de poder de los productores hacia los consumidores, aunque sin duda habrá retrocesos de vez en cuando en el camino. Y en un mundo que necesita generar mucha más electricidad libre de fósiles, la producción en masa de los medios para hacerlo será crucial, al igual que el respaldo del gobierno y los conocimientos técnicos para su despliegue. Ser un poderoso bombeador de petróleo hará mucho menos por Estados Unidos en tales condiciones de lo que podría haber hecho antes. Pero China, el mayor importador de combustibles fósiles del mundo, así como su principal exponente de energía renovable a escalas de gigavatios, tendrá el viento, por así decirlo, a sus espaldas.

La pandemia del covid-19 ha proporcionado una espectacular vista previa de un mundo en el que la demanda de petróleo cae en lugar de aumentar. Cuando el globo dejó de girar en marzo, su sed de petróleo disminuyó repentinamente. Los petro estados que dependen del costoso petróleo para su gasto ahora enfrentan enormes déficits. Los inversores se han enamorado de las empresas petroleras. A pesar del agradecido impulso de Trump, el valor del sector de esquisto de Estados Unidos ha caído más del 50 por ciento desde enero. ExxonMobil, una compañía petrolera incluida en el Promedio Industrial Dow Jones desde 1928, ha sido expulsada. Con una capitalización de mercado de 155.000 millones de dólares, vale considerablemente menos que Nike, un zapatero hábil.

Frente a esta agitación, la demanda china de importaciones de petróleo, que ya es la más grande del mundo, sigue creciendo, lo que proporciona una estabilidad bienvenida. Las refinerías independientes del país, las "teteras", se han vuelto lo suficientemente grandes como para ayudar a fijar el precio mínimo del petróleo. “Son esencialmente la aspiradora del mercado del crudo”, dice Per Magnus Nysveen de Rystad Energy, una consultora. Michal Meidan, quien dirige los estudios de energía de China en la Universidad de Oxford, señala que las ramas comerciales de los gigantes petroleros estatales Sinopec y China National Petroleum Corporation son ahora dos de los tres mayores comerciantes de cargamentos de crudo cotizados en el contrato de futuros de Platts Dubai, que significa que influyen en el precio del crudo con destino a Asia. Los precios bajos también permiten a China acumular sus reservas estratégicas.

Los grandes descubrimientos en las costas de Brasil y Guyana y el desarrollo de la capacidad de gas natural licuado (GNL ) de Australia, junto con el auge del esquisto en Estados Unidos, aumentan las oportunidades de China; un mercado de compradores es un buen lugar para ser el mayor comprador, señala Kevin Tu de las Universidades Normales de Columbia y Beijing. Hay muchos petroleros optimistas que piensan, por el contrario, que aún no se ha alcanzado el pico de demanda. Pero incluso ellos reconocen que el suministro de petróleo bajo tierra supera a la sed que hay por encima de él, y que es probable que la competencia por los clientes aumente.

En algunos casos, la competencia por la demanda china puede ser sencilla. Cuando se embarcó en una guerra de precios con Rusia esta primavera, Arabia Saudita recortó los precios de los envíos con destino a China. Las refinerías más grandes del país están considerando un plan para un consorcio de compras para fortalecer su poder de negociación con la Organización de Países Exportadores de Petróleo. Es probable que China también flexione su músculo financiero a medida que los petro estados se doblen bajo la deuda. Ha emitido préstamos respaldados por petróleo a países ricos en crudo como Angola y Brasil durante más de una década.

La posición de China como comprador también le permite socavar los intentos de Estados Unidos de exprimir a los exportadores de petróleo. Los compradores chinos continuaron importando crudo iraní y venezolano durante mucho tiempo. Su alianza energética con Rusia es particularmente importante.

Una fuerza diferente

Como señala el experto en energía Daniel Yergin en “El nuevo mapa”, Vladimir Putin se dio cuenta de la importancia de las relaciones energéticas con China desde el principio, pero el giro hacia China se hizo más urgente después de la crisis financiera de 2007-09. En 2009, el Banco de Desarrollo de China prestó a dos empresas rusas controladas por el estado, Rosneft, un productor de petróleo, y Transneft, un constructor y operador de oleoductos, 25 mil millones de dólares a cambio de desarrollar nuevos campos y construir un oleoducto que abastecería a China con 300.000 barriles de petróleo por día.

En 2014, las sanciones occidentales sobre Crimea inspiraron a Gazprom, otro gigante energético ruso, a comprometerse con un gasoducto regateado durante mucho tiempo, el Power of Siberia, que se inauguró en diciembre pasado. La vinculación con china le da a Rusia un gran mercado indiferente a los pedidos de sanciones en un momento en que la demanda europea está vacilando. Pero como señala Erica Downs, de la Universidad de Columbia, "Tan pronto como se construye un oleoducto, el equilibrio de poder cambia de proveedor a comprador". Después de la construcción del primer oleoducto, China se negó a pagar el precio acordado.

Sin embargo, todo este poder en el mercado no puede ocultar la desventaja geopolítica de depender de las importaciones. Ser un gran importador puede darle más poder que ser uno más pequeño; pero aún te deja vulnerable. China es muy consciente de que gran parte de su petróleo pasa por los estrechos de Ormuz y Malaca, que podrían cerrarse con conflictos entre terceros o, in extremis, con la Armada de estados Unidos. En los últimos meses, la preocupación de China por la seguridad energética ha aumentado a medida que las relaciones con Estados Unidos han disminuido, señala la Sra. Meidan. A pesar de todas las conversaciones actuales sobre el desacoplamiento, China ha estado comprando mucho GNL de Estados Unidos, así como crudo para sus reservas. Los documentos del Partido Comunista para el nuevo plan quinquenal de China enfatizan la necesidad de un sistema energético más flexible y confiable.

Lo que le falta a China en suministro de petróleo y gas lo compensa con la política industrial, que ha estado utilizando durante mucho tiempo para apoyar la producción nacional de carbón y  energía nuclear, así como lo que ahora es, con mucho, el sector de energías renovables más grande del mundo. Las empresas chinas han invertido en minas desde la República Democrática del Congo hasta Chile y Australia, asegurando el acceso a los minerales necesarios para paneles solares, vehículos eléctricos y similares. Incapaz de ser un petro estado, se está convirtiendo en lo que se podría llamar un electro estado, invirtiendo estratégicamente a lo largo de la cadena desde la mina hasta el medidor.

Esto no es en sí mismo nada parecido a un triunfo de la acción climática. China tiene más de 1.000 gigavatios de capacidad de generación a carbón. Esta base instalada, con la que genera el 49 por ciento de la electricidad a carbón del mundo, la convierte en el mayor emisor de dióxido de carbono del mundo. Y su uso del carbón se expandirá en los próximos años.

Su capacidad eólica y solar de 445 gw, aunque es enorme para la mayoría de los estándares, es menos de la mitad del total del carbón y esas energías renovables generalmente funcionan a una fracción mucho menor de su capacidad que las plantas de carbón. Pero China también tiene 356 gw de capacidad hidroeléctrica, más que los siguientes cuatro países juntos. Ha estado construyendo plantas de energía nuclear más rápido que cualquier otro país (la edad promedio de los 48 reactores de su flota es de menos de una década) y tiene la intención de seguir haciéndolo; La energía nuclear, que ahora produce menos del 5 por ciento de la electricidad del país, producirá más del 15 por ciento para 2050.

La evolución de los sectores nuclear, eólico, solar y de baterías de China varía un poco, pero la fórmula básica sigue siendo la misma: aprender de los extranjeros y luego usar inversiones masivas y dictados autoritarios para apoyar el despliegue a gran escala. Las subvenciones nacionales y extranjeras han ayudado. El apoyo a las energías renovables en Europa en la década de 2000 creó una demanda de paneles solares que solo las empresas chinas, con la ayuda liberal del estado, podían satisfacer. Los gigantes chinos de baterías, liderados por CATL, se beneficiaron de una política que subsidiaba los vehículos eléctricos solo si usaban baterías de proveedores nacionales.

Como están libres de combustibles fósiles, estas tecnologías aún requieren materias primas. La energía eólica y solar necesitan muchos más metales no ferrosos —en particular, aunque no es de sorprender, cobre— que los sistemas que queman combustibles fósiles; las baterías requieren materiales de nicho en formas que los tanques de combustible no. En general, el mundo tiene muchos de estos productos básicos necesarios, pero menos capacidad para llevarlos al mercado de lo que requiere la descarbonización rápida. Como dice Andy Leyland de Benchmark Minerals Intelligence, una firma de investigación, “No hay escasez geológica. Es una escasez de financiación". Las minas que con frecuencia superan el presupuesto y con demasiada frecuencia se retrasan, ubicadas en países propensos a la inestabilidad, no son abrumadoramente atractivas para la mayoría de los inversores occidentales.

Las empresas chinas han ayudado a llenar el vacío. Algo de esto se debe a la inversión nacional. China produce el 60 por ciento de las “tierras raras” del mundo, que tienen propiedades que las hacen útiles en motores eléctricos, entre otras cosas. Generalmente, no son raros en un sentido geológico, pero pueden escasear. (También a menudo se extraen de formas que causan un gran daño al medio ambiente local).

En el caso de otros metales, China tiene que mirar más lejos. Tianqi, una empresa privada, tiene una participación minoritaria en SQM, la mayor minera de litio de Chile del que dependen las baterías. Tsingshan ha invertido en proyectos de níquel de grado de batería en Indonesia. El cobre y el cobalto de la República Democrática del Congo han atraído a inversores chinos durante más de una década, y las minas propiedad de otros a menudo envían su producción a China de todos modos. China refina más del doble de litio y ocho veces más cobalto que cualquier otro país, según Bloomberg nef, un grupo de investigación.

Ivanhoe Mines, dirigida por Robert Friedland, un veterano minero estadounidense, ha contado con el respaldo de dos empresas chinas, Citic y Zijin Mining, para construir la nueva mina de cobre más grande del mundo en el Congo. Friedland sostiene que los inversores chinos miran más hacia el futuro con menos combustibles fósiles que los occidentales. “¿Qué aspecto tienen las baterías? ¿Dónde está la cadena de suministro?”. Estas son preguntas, dice Friedland, en las que los chinos “probablemente van diez años por delante”.

Los políticos en Estados Unidos, Europa y Australia han expresado su preocupación por el control chino de minerales críticos no solo para la energía sino también para la defensa. Una empresa respaldada por Bill Gates y otros multimillonarios planea buscar cobalto en Quebec. La Corporación Financiera de Desarrollo de Estados Unidos está, por primera vez, tomando participaciones de capital en compañías mineras. Un beneficiario es TechMet, que apuesta a que algunos inversores preferirán minas independientes del control chino. “Es un tema estratégico muy importante para Estados Unidos y Occidente”, dice el almirante Mike Mullen, ex presidente del Estado Mayor Conjunto de Estados Unidos y ahora director del consejo asesor de TechMet. “Casi lo comparo con Huawei. Nos despertamos y ellos tienen el control del mundo".

Aquí vienen todos

China produce ahora más del 70 por ciento de los paneles solares del mundo. Alberga casi la mitad de su capacidad de fabricación de turbinas eólicas. Domina la cadena de suministro de baterías de iones de litio, según Bloomberg nef, controlando el 77 por ciento de la capacidad de la celda y el 60 por ciento de la fabricación de componentes. Con sus industrias a tal escala, y los costos de apoyo aumentando, se han recortado los subsidios para ellos. El año pasado, China también alivió las restricciones a los fabricantes de baterías extranjeros.

El resto del mundo se ha beneficiado: los costos de los paneles solares y las baterías se han reducido en más del 85 por ciento en la última década. “Invertiremos continuamente en investigación para asegurarnos de mantener nuestro liderazgo, en investigación y en producción en masa”, dice Li Zhenguo, presidente de Long i, un productor gigante de paneles solares. China está dispuesta a establecer estándares técnicos en una variedad de industrias, con la esperanza de configurar el campo de juego para una mayor innovación. Para las tecnologías de energía limpia en particular, dice el Sr. Tu, tiene una ventaja.

Aunque tiene innovadores exitosos e influyentes como Tesla, en esta parte del mundo energético, la superpotencia de Trump queda fuera de la lisa. Su rival en las elecciones de noviembre, Joe Biden, promete volver a la carrera. Los países desarrollados de otros lugares están más adelantados. Panasonic en Japón y lg Chem en Corea del Sur están haciendo innovaciones en tecnología de baterías. El generoso apoyo de Europa ha proporcionado un gran mercado para los principales fabricantes de aerogeneradores del mundo, Siemens Gamesa, que tiene su sede en España, y Vestas de Dinamarca.

Y las ambiciones ecológicas de Europa están creciendo. En su discurso sobre el estado de la UE del 16 de septiembre, Ursula van der Leyen dijo que la Comisión Europea, de la que es presidenta, presionará para que las emisiones de carbono sean un 55 por ciento inferiores a las de 1990 para 2030. Esto significa que se espera que las empresas de servicios públicos europeas proporcione un gran aumento en su capacidad y un futuro de emisiones casi nulas. Para hacerlo, tendrán que comprar aún más hardware de China. Pero la estrategia agresiva de Europa les da la oportunidad de tomar la iniciativa en el desarrollo de los sistemas que ponen a trabajar ese equipo, tanto en casa como en el extranjero, así como en tecnologías que China aún tiene que dominar.

Visite un parque eólico en el corazón de Estados Unidos y es muy posible que encuentre una oficina de Electricité de France (EDF) ubicada entre el maíz. Enel, una empresa de servicios públicos que tiene su sede en Italia, es el mayor inversor en proyectos eólicos y solares en países en desarrollo, según Bloomberg ne , con la francesa Engie y la española Iberdrola, no muy atrás. Orsted, una empresa danesa, es el principal desarrollador mundial de energía eólica marina.

Los campeones nacionales de China también han invertido ambiciosamente en proyectos de energía en el extranjero. De los aproximadamente 575 mil millones de dólares invertidos o prometidos bajo la Iniciativa de la Franja y la Ruta de China a partir de 2019, casi la mitad se ha destinado a proyectos de energía, según el Banco Mundial. Pero la mayor parte de esto ha ocurrido en plantas de carbón, reactores nucleares y represas. Y las naciones que desconfían de la influencia y los motivos de China tratan sus avances con recelo. Los esfuerzos de State Grid, la mayor empresa de servicios públicos del mundo, para comprar participaciones en compañías eléctricas europeas han sido rechazados. En Gran Bretaña, China General Nuclear Power Group (CGN), de propiedad estatal, tiene participaciones minoritarias en dos plantas nucleares que EDF está construyendo, pero una planta que construirá la propia CGN está a años de su aprobación, lo que puede no llegar en absoluto.

Sin embargo, las empresas chinas están comenzando a invertir más en energía eólica y solar en el extranjero. China Three Gorges, una gran compañía eléctrica, dijo en agosto que compraría medio gigavatio de capacidad solar española a X-Elio, un desarrollador con sede en Madrid. El año pasado, CGN compró más de 1 gw de parques eólicos y solares en Brasil.

Para maximizar su energía electrostática, China necesita combinar su fuerza de fabricación renovable, y posiblemente nuclear, con acuerdos que permitan a sus empresas suministrar electricidad en un gran número de países. La Agencia Internacional de Energía Renovable ha sugerido que tal "diplomacia de infraestructura" podría resultar tan importante para el poder chino en el siglo XXI como lo fue la protección de las rutas marítimas para el poder estadounidense en el siglo XX. Si lo usa con destreza, la transición energética podría traerle ventajas más allá de las que se pueden lograr con plataformas, torres de perforación y tuberías.

Publicar en The Economist el 17 de septiembre de 2020.

Link https://www.economist.com/briefing/2020/09/17/americas-domination-of-oil-and-gas-will-not-cow-china